Archaeologists Sound Alarm about Risk BP Drilling in Libya Could Pose to Ancient Sites

With its rich ancient sites only recently opened up to visitors, Libya‘s slowly developing tourism industry may be in trouble before it really even gets going. According to archaeologists, 7th-century-BC cities and historic shipwrecks — many of them still being surveyed — could be at risk from BP‘s plans to sink an oil well off the country’s coast before the end of the year.Already controversial due to the company’s alleged role in influencing the release of the Lockerbie bomber in order to win the drilling rights, the well in Libya’s Gulf of Sirte would be 200 meters deeper than the one in the Gulf of Mexico, where a leak in a BP well created the world’s worst maritime spill. A similar spill could threaten the ancient harbor town of Apollonia, which sits five meters below sea level, and two World Heritage Sites in the Tripolitania region, according to the Independent.
Ten of Thousands of Roman-Era Shipwrecks
“They are very important sites and they are very fragile,” Claude Sintes, the director of the Museum of Ancient Arles in the south of France and director of the sub-aquatic team of the French archaeological mission to Libya, told the British newspaper. “If there is a problem with oil, like in the U.S., and it washes on to the shore it’s going to be very difficult to clean the remains because the stones are porous.”
Other archaeologists say that there are tens of thousands of wrecks from the Roman period off the Libyan coast, but that maps of the seabed are not detailed enough to know their precise location — or to determine that they won’t be damaged by seismic surveying or drilling.
The Roman Amphitheater at Leptis Magna, one of the potentially threatened sites. Photo by Travcoa Travel via Flickr.
BP says the company has reviewed its plans for Libya in light of the Gulf of Mexico spill and will “move forward with great caution,” according to the Telegraph. But not everyone is convinced.
Whole Mediterranean Could Be Impacted
“The problem is not BP or Libya. The sea has no boundaries and when accidents happen, in national or international waters, effects are felt in the whole Mediterranean,” said Antonio D’Alli, the chairman of the Italian Senate’s environment commission. “Considering it is already one of the most oil-polluted seas in the world, the impact of a major spill could be irreversible.”
Even more problematically, Libya has “little experience supervising the risks of deep-water drilling” and is “the only Mediterranean country aside from Croatia not to have a contingency plan in place for handling an oil spill in its waters,” according to the Wall Street Journal.
And a potential oil spill isn’t the only threat facing Libya’s coasts and ancient treasures. “Tankers already pump out bilge; there are already oil platforms; and ancient sites are being bulldozed because their coastal locations are so valuable,” Dr. Nic Flemming, a British archaeologist, told the Independent. “Countries sign up to protection treaties, but if somebody comes along with a lot of money and says ‘I want to build a hotel that will create so many jobs,’ then the treaties are forgotten.”

Libya’s ‘extraordinary’ archaeology under threat

As the Gadaffi regime continues to massacre citizens, its repression also puts a rich cultural heritage at risk.Eleven Italian researchers who were evacuated from Libya in a C-130 Hercules military aircraft on Saturday are thought to have been among the last foreign archaeologists in the country. With Libya’s people being attacked by forces loyal to the regime of leader Muammar al-Gaddafi, the scientists were thankful to escape to an air-force base south of Rome.
The team of seven men and four women were from the Italian–Libyan Archaeological Mission in the Acacus and Messak, an expedition to research prehistoric archaeology and rock-art. They took temporary refuge in an oilfield camp in the open desert. Stress levels were high, explains Savino di Lernia, head of the team: “We were hundreds of kilometres from an airport, with the entire country to be crossed to reach it,” he says. In a Twin Otter light aircraft, they had to make their way at short notice to Sebha airport in central Libya to rendezvous with the evacuation plane.
The situation has been tense since al-Gaddafi’s forces launched a brutal repression of a popular uprising, leaving thousands of civilians dead and causing more than 100,000 people to flee the country, provoking a humanitarian crisis along its borders. The regime’s crackdown and the resulting conflict — as well as subsequent chaos and risk of looting — also threatens ancient archaeological sites, as have recent uprisings in nearby countries Archaeology sites amid battle for Libya’s cities.
Libya has an extraordinary archaeological heritage, says Paul Bennett, head of mission at the Society for Libyan Studies in London, who has spent much of the past 30 years working in Libya. He explains that the country has been a “melting pot” of cultures throughout history, and has sites of Punic and Roman remains to the west, Greek and Egyptian to the east and Berber to the south. There are also important prehistoric sites, including some of the world’s earliest rock and cave art, and underwater archaeological sites along the Mediterranean coast.
The Gaddafi regime has been blocking the Internet and telephone systems in the country since the uprising, which has made it very difficult to get information on the current status of archaeological sites, say researchers. However, di Lernia managed to speak with Salah Agab, chairman of the Libyan Department of Antiquities, and other department staff on 28 February, and says their understanding is that the situation is currently under control and that all museums and sites are safe. Nature was unable to reach Agab directly.
Libya is home to five World Heritage sites, designated by the United Nations Educational, Scientific and Cultural Organization (UNESCO): the ancient Greek archaeological sites of Cyrene; the Roman ruins of Leptis Magna; the Phoenician port of Sabratha; the rock-art sites of the Acacus Mountains in the Sahara Desert; and the old town of Ghadamès, an oasis city that has been home to Romans, Berbers and the Byzantine civilization. Security is good in these areas, says di Lernia, but may be “problematic” elsewhere. Supporters of Muammar al-Gaddafi chant in the Phoenician port of Sabratha. The picture was taken on a guided government tour.REUTERS/Chris Helgren.
The capital city, Tripoli, remains tightly controlled by Gaddafi’s heavily-armed forces, who this week launched counterattacks against nearby cities controlled by protestors. Despite the security presence, important sites in this northwestern region, such as Sabratha, are “really endangered”, says di Lernia.
Tripoli itself is home to two major museums, both reportedly safe at present. The national Jamahiriya Museum holds important prehistoric collections, including the oldest known African mummy, from Uan Muhuggiag in the Libyan Sahara. The museum is also housed in the ancient Red Castle of Asaraya al-Hamra, itself a heritage site. The Museum of Libya, meanwhile, contains noteworthy Greek and Roman collections.
Work at a standstill

After Libya gained its independence from Italy in 1951, its rulers neglected archaeological research and sites, largely because they associated the field with the colonial period. Over the past decade, however, archaeology has bloomed in Libya, says Bennett, with more international missions allowed into the country.

That has partly been a result of Libya’s transition from an international pariah, linked with terrorism, to a political and commercial ally of the West. But the resurgence also owes much to the country’s growing awareness of the importance of its cultural heritage — and the tourism potential that it brings, says Bennett. That same opening-up also has a downside, however: for example, recent rampant development of the oil industry, construction, and agriculture also threatens the country’s cultural heritage and archaelogical sites1.
The conflict has brought joint international–Libyan archaeological work to a standstill, and uncertainty surrounds future missions. There are thought to have been around 20 international missions in Libya, each comprising around a dozen or so archaeologists. All are now thought to be safely outside the country, having taken commercial transport home, been evacuated or taken refuge in nearby countries.

Researchers have little idea of when they will be able to return. Vincent Michel, an archaeologist at the University of Poitiers in France who has a decade’s experience of working in Libya, is part of a French archaeological mission that was scheduled to leave next month for the ancient Greek Apollonia site on the Mediterranean coast. That venture has now been suspended. Di Lernia’s mission — itself a legacy of the colonial period — began in 1955 and is the longest-running international mission in Libya, but now he no longer knows “if and when the mission will be able to work in the area”.

Bennett, P. and Barker, G., Afr. Arch. Rev, 2011. doi: 10.1007/s10437-010-9085-x 

লিবিয়ার প্রত্নতাত্ত্বিক সম্পদ মিসরে পাচার হয়ে গেছে

লিবিয়ার সাব্রথার একটি প্রত্নতাত্ত্বিক স্থান।
লিবিয়ায় সরকারবিরোধী আন্দোলন চলাকালে পূর্বাঞ্চলের একটি ব্যাংকের ভোল্ট থেকে কয়েকশ’ প্রাচীন মুদ্রা, অলংকার ও শিলালিপি খোয়া গেছে এবং সেগুলো বিদেশে বিশেষত, মিসরে পাচার হয়ে গেছে বলে ধারণা প্রকাশ করেছে ন্যাশনাল ট্রাঞ্জিশনাল কাউন্সিল (এনটিসি)। বেনগাজিতে মে মাসে মুয়াম্মার গাদ্দাফির সেনাদের সঙ্গে এনটিসি বাহিনীর তুমুল লড়াইয়ের সময়টিতে ব্যাংকের ভোল্ট থেকে প্রাচীন মুদ্রাসহ প্রায় ৮ হাজার মূল্যবান সংগ্রহ লুট হয়েছে। ওই সময় ব্যাকংটিতে অগ্নিকাণ্ডের ঘটনা লড়াইয়ের কারণে ঘটেছিল বলে জনশ্র“তি থাকলেও এখন ধারণা করা হচ্ছে, ব্যাংকে ডাকাতি হয়েছিল। ডাকাতদের লক্ষ্য ছিল বেনগাজির সম্পদ।
অক্টোবর মাসে লুট হয়ে যাওয়া কয়েন থেকে মাত্র একটি কয়েনই বিক্রি হয় দুই লাখ ৬৮ হাজার পাউন্ডে। লিবিয়া যুদ্ধ শুরু হওয়ার পরপরই বিভিন্ন সম্পদ লুট হওয়ার ঘটনা বিভিন্ন গণমাধ্যমে প্রচার করা হয়েছিল। সে সময় এনটিসির পক্ষ থেকে এসব তথ্য উড়িয়ে দেয়া হয়। ভোল্ট থেকে প্রাচীন মুদ্রা লুট হওয়া ছাড়াও ব্যাংকে রাখা বৃহদায়কার পদক, ব্রেসলেট, পায়ের অলংকার, কানের দুল, হাতের আংটি এবং বাজুবন্দসহ ছোট ছোট অনেক অমূল্য পাথরও সে সময় লুট হয়ে গেছে। এই অমূল্য সম্পদের ভাণ্ডারকে বলা হতো, ‘ট্রেজার অব বেনগাজি’ বা বেনগাজির সম্পদ। প্রতœতাত্ত্বিক নিদর্শন চুরি বা লুটের ইতিহাসে এটিই সবচেয়ে বড় ঘটনা। লিবিয়ার পুরাকীর্তি সংগ্রহশালার পরিচালক ইউসুফ বিন নাসের বলেন, এটি এক মহাদুর্যোগ। আমাদের অমূল্য জাতীয় সম্পদ ও ইতিহাস খোয়া গেছে। এদিকে বেনগাজির একটি গয়না ঘরে কিছু ব্রোঞ্জের মুদ্রা দেখতে পেয়েছেন রয়টার্সের এক প্রতিনিধি। এসব মুদ্রার দাম জিজ্ঞেস করা হলে এগুলো ২ সহস াব্দ পুরনো বলে দোকানি জানায়। রয়টার্সের প্রতিনিধি বিক্রির জন্য রাখা মুদ্রার চিত্র নাসেরকে দেখালে তিনি জানান, এগুলো সম্ভবত ওই সংগ্রহেরই অংশ। লুট হওয়া মুদ্রার মধ্যে সোনা ও রূপার মুদ্রাও রয়েছে। এসব মুদ্রায় ইসলামী ক্যালিওগ্রাফি এবং কোরানের আয়াত লেখা রয়েছে। মিসরে কয়েকশ’ মুদ্রার সন্ধান পাওয়া গেছে বলেও মনে করা হচ্ছে। তবে এ খবর এখনও নিশ্চিত জানা যায়নি বলে জানিয়েছেন পুরাকীর্তিবিষয়ক মন্ত্রী ফাদেল আল হাসি। কিংস কলেজ লন্ডনের লিবিয়ার প্রতœতাত্ত্বিক নির্দশনবিষয়ক বিশেষজ্ঞ হাফেদ ওয়ালদা বলেন, প্রশাসনের ভেতরের কেউই এই লুটের সঙ্গে জড়িত। কারণ তারা জানতো ঠিক কোথায় আছে সম্পদগুলো। লিবিয়ার প্রয়াত নেতা মুয়াম্মার গাদ্দাফির বিরুদ্ধে সর্বপ্রথম বেনগাজি শহরে থেকেই বিক্ষোভ শুরু হয়। বিক্ষোভ-পরবর্তী সময়ে এই বেনগাজিই হয় বিদ্রোহীদের মূল ঘাঁটি।
নতুন নেতৃত্বের সামনে কঠিন দায়িত্ব : হিলারি ক্লিনটন
লিবিয়ার নতুন নেতৃত্বের সামনে এখন অনেক কঠিন রাজনৈতিক দায়িত্ব অপেক্ষা করছে। রোববার ওয়াশিংটন পোস্টকে দেয়া এক সাক্ষাৎকারে মার্কিন পররাষ্ট্রমন্ত্রী হিলারি ক্লিনটন এ কথা বলেন। একই সঙ্গে তিনি এ দায়িত্ব পালনে যুক্তরাষ্ট্রের ব্যাপক সাহায্যেরও প্রতিশ্র“তি দেন। তিনি বলেন, তাদের সামনে এখন অনেক কঠিন রাজনৈতিক দায়িত্ব। কিন্তু তাদের তেমন কোন অভিজ্ঞতা নেই। ক্লিনটন বলেন, নতুন নেতৃত্বকে জাতিকে ঐক্যবদ্ধ করতে হবে। এটি একটি কঠিন চ্যালেঞ্জ। দেশটির বিভিন্ন রাজনৈতিক ও ধর্মীয় বিশ্বাসের লোককে কীভাবে একত্রিত করা যাবে সে বিষয় তাদের ঠিক করতে হবে। সব উপজাতির লোককে ঐক্যবদ্ধ করতে হবে। হিলারি আরও বলেন, নতুন নেতৃত্বকে স্পষ্ট করে জানতে হবে কী কর্মসূচি তাদের সামনে রয়েছে। বিভিন্ন মতের লোককে এক করার ক্ষেত্রে এসব কী করে সহায়ক হবে। তিনি লিবিয়ার নতুন নেতৃত্বকে প্রকৃত অর্থেই চিন্তাশীল উল্লেখ করে বলেন, যেভাবেই পারি আমরা তাদের সাহায্য করব।